Чужая игра: артефактор

Мэтт Каулиц
Чужая игра: артефактор

***

Кабинет Мистерии напоминал библиотеку. Все стены были заставлены книжными шкафами, на которых, помимо древних фолиантов, хранилось огромное количество статуэток. В основном на божественную тематику: античные тела, отлитые из бронзы, призывно блестели почти на каждой полке. Обстановка напоминала Red Moon, однако была подобрана куда более качественно.

– Кристоф, ты знаешь, я не вспыльчива. Но до определенного предела, – Мистерия подняла взгляд от бумаг, глянув на вошедшего мужчину поверх узких прямоугольных очков без оправы. Серый деловой костюм идеально сидел на худощавой жилистой фигуре. Она явно весь день вела прием, хотя выглядела, как всегда, свежо и идеально. Длинные серебристые волосы были собраны в высокий хвост, ни одна прядь не выбивалась из прически.

Огромный деревянный стол из мореного дуба был завален папками, книгами и листами бумаги, сложенными в каком-то особенном хаотичном порядке. Разобраться в этом могла только она, отлично помнящая нахождение даже самой мелкой справки о принятии на работу горничной. Которым, кстати, строжайше запрещалось даже заходить в кабинет. Уборкой тут занимались доверенная прислуга и личные помощники.

Кристоф без спросу присел в мягкое кожаное кресло, вопросительно подняв брови. Еще одно такое же стояло рядом, приятно напоминая о временах, когда он отчитывался тут еще вместе со Стэнли. Вдоль дальней стенки приткнулся диван, на котором, впрочем, разместиться бы не получилось: кто-то высыпал туда ворох документации вперемешку с артефактами.

– Я пока так и не понял, что ты хочешь до меня донести. Это попытка сделать а-та-та?

– Избавь меня от своего ерничества. Я говорю про твои дела с Весимиром. У нас договор: ты свободен в своих действиях, пока это не влияет на клан.

– Каким образом повлияет на клан тявканье шавок Весимира? – отвлекся от разглядывания перстня мужчина, всем своим видом изображая святую невинность. Шторы были почти полностью задернуты, пропуская в комнату лишь косой луч света. Ему нравилось, это настраивало на рабочую атмосферу гораздо лучше, чем слепящие солнечные лучи.

– Никаким. Меня интересует твой визит к нему в резиденцию. Еще и с человеческим мальчишкой.

– Стэнли наверняка все доложил буквально в режиме онлайн. Не вижу смысла рассказывать мамочке ту же историю, – усмехнулся Кристоф. Мистерия устало посмотрела на него и только что не погрозила пальцем. Их отношения во многом напоминали терпеливую мать семейства и ершистого младшего сына. Оба отлично знали грань личного пространства одного и границу терпения другой. И уважали их.

– Я поощряю твои результаты по расследованию «бабочек», Весимир явно попал под прицел внимания всех кланов, артефакты были не просто замечены, но и поставлены в черный список. От рпго отвернулись несколько легальных поставщиков, не желая марать репутацию, – Мистерия отодвинула бумаги в сторону, положив острый подбородок на сплетенные руки и не отрывая взгляда от Кристофа.

– Ты, как всегда, отлично поработал. Но скажи мне на милость, зачем тебя сейчас несет в логово к «псам», когда они злы и униженны? – спросила и тут же поморщилась женщина, исключительно редко употреблявшая подобный жаргон. Не потому, что была ханжой, а потому, что предпочитала куда более тонкую и изощренную издевку, если уж хотела к ней прибегнуть.

– Я чувствую, что это не все, – упрямо произнес Кристоф. – Я хочу знать, каким боком тут оказался замешан Михаэль. И что еще было в этом клятом сейфе, кроме «бабочек» Аканамэ.

– А ты так уверен, что там было что-то еще? – подняла брови Мистерия. Чуйке соклановца она доверяла, но иногда Кристоф заигрывался и превращал обычное дело в фарс и представление на все кланы. – Или тебе просто хочется очернить Михаэля, доказав его связь с этой грязной историей?

– Уверен. Михаэль не стал бы вмешиваться в убогое дельце с дешевками типа «бабочек». Так явно было что-то еще. Я почти уверен, что это мощнейший артефакт.

Мистерия вздохнула и встала, мягкой поступью подойдя к Кристофу. Тонкие ухоженные руки легли ему на плечи и почти нежно разгладили напряженный изгиб спины. О`Халлоран задрал голову, внимательно посмотрев на главу клана. Беспокойна складка изломила ее брови, не торопясь исчезать.

Они были похожи, как старшая сестра и ее немного безалаберный брат. Одинаково светловолосые, с тонкими чертами лица и светлыми глазами. В полумраке кабинета глаза Мистерии казались темными и хмурыми, как небо перед грозой. Но стоило ей подойти к окну, как в радужке блеснула голубизна, разрушая иллюзию.

– Хорошо. Но я попрошу Стэнли присмотреть за тобой. Мне не нравится, как начинают разворачиваться события.

– Тебе давно пора было сделать Стэнли официальной правой рукой и скинуть на него часть дел. В том числе присмотр за мной, – иронично ухмыльнулся Кристоф.

– Хоть Стэнли старше и дольше тебя участвует в жизни клана, мы оба прекрасно знаем, кто действительно моя правая рука, – обернулась Мистерия, испытующе смотря на мужчину.

– Избавь. Я никогда не был твоей правой рукой и не стремился погрязнуть в этом канцеляризме. Охотник за неприятностями? Заноза в заднице? Клановый клоун? Называй, как хочешь, но не втягивай меня в вашу чертову дипломатию.

– Ты сделал для клана больше, чем я могла просить, – покачала головой Мистерия, однако умиротворяюще подняла руки, показывая, что не хочет продолжать давний спор.

– Я сделал это потому, что мне скучно, – отрезал Кристоф.

– Твоя скука идет нам только на пользу. А теперь повторю вопрос. На кой черт тебе сдался мальчик? Хочешь разыграть его как разменную монету? Его там прикончат через пять минут, желающих уйма как со стороны Весимира, так и его противников.

– Мальчишка – это просто приманка. Он ничего не знает, и Весимир уже должен был это понять. Иначе знали бы мы и началась заваруха.

– Он не захочет рисковать, оставляя в живых одного из тех, кого пытался разыскать клан. Особенно, когда он в наших руках. И у него все еще достаточно союзников, которые помогут ему за сам факт благосклонности.

– Я сумею защитить мальчишку, – досадливо отмахнулся Кристоф. Рыжий был его находкой, и ему не нравилось, что глава клана так легко приписала его к общей собственности.

– Мы можем официально прикрыть его от имени клана. И никто не посмеет к нему даже прикоснуться, – неожиданно предложила Мистерия. Мужчина замер от удивления, не так часто один из сильнейших кланов готов принять в свои ряды абсолютно бесполезного человечишку. В их рядах была немало обычных людей, служивших за деньги и возможность прикоснуться к реальной власти. Но все они были тщательно отобраны и полезны.

– Моей личной защиты будет более чем достаточно, – неодобрительно сощурился он.

– Что я вижу, Кристоф. Гордыня и жадность. Ты хочешь оставить себе этот живой трофей, и как всегда, не желаешь делиться. Поэтому твои игрушки имеют свойство быстро ломаться, – с сожалением покачала головой она.

Кристоф раздраженно дернул уголком губ, собираясь разразиться тирадой, и, вполне вероятно, матерной, но Мистерия подняла ладонь, призывая к тишине.

– И третий вопрос. Подозреваю, такой же бесполезный, как всегда. Какого черта ты опять не сдал отчет о клановых артефактах в твоем личном владении?! – гаркнула она, хлопнув папкой по столу. Кристоф закатил глаза и поспешно ретировался, пока доведенная глава клана не швырнула в него чем-то типа статуэтки Будды.

Глава 5

Стук клавиш бодро разносился по всей комнате. Реферат успешно перевалил за требуемый объем, и Дэн с трудом заставил себя закруглиться, доплачивать ему никто за это не будет. Документ мигнул, сохраняясь, и улетел на адрес одногруппника. Обычно с оплатой тот не медлил, и в предвкушении финансового пополнения настроение у рыжего было отличное.

К тому же, Новый год уже сегодня! Дэн захлопнул ноутбук и рухнул на кровать, раскинув руки.

Дома в детстве всегда ставили елку и украшали ее стеклянными игрушками и мишурой, в которой обязательно запутывался кот. Вдвоем с матерью они садились рядом и могли часами смотреть на сияющие огни, пока на фоне раздавался шум телевизора. Мама давно переехала и жила с новой семьей, сейчас они, наверное, вовсю готовятся… Потянувшись к шее, Дэн привычно сжал в пальцах кулон, лишь спустя секунду сообразив, что украшение не то. Кристалл, привезенный из дома на память, ему никто так и не вернул.

Тряхнув головой, Дэн настрого запретил себе хандрить, как раздался стук в дверь. Впрочем, она тут же распахнулась и в комнату без спроса ввалился Эдуард.

– Во-первых, вау, ты опять допущен к телу? Во-вторых, не вламывайся ко мне без приглашения, иначе получишь по лбу, – поприветствовал друга Дэн, перекатившись по кровати подальше от чересчур пылких объятий. Похоже, у Эда было отличное настроение. Но о замке на дверь все же стоит задуматься, его друзья и знакомые не из тех, кто уважает чужое пространство.

– На твое «во-первых» – о да, я наконец амнистирован и собираюсь праздновать Новый год в прелестной компании. А обнимашки – это святое, где твоя дружеская поддержка?! – возмущенно попытался пнуть он Дэна, однако тот от греха, а точнее буйного друга, подальше сел по другую сторону кровати.

– Там же, где мое обещанное пиво.

– Виноват! Идем на кухню, я готов прямо сейчас это исправить отличным чаем, потому что кофе у вас закончился, а пиво подгоню к вечеру! – Эдуард сделал коварный выпад и неожиданно схватил Дэна за руку, не оставляя выбора и утягивая за собой.

– Не надейся, что отделаешься чаем, с тебя минимум бутерброды. А насчет вечера – я с вами не еду, но обязательно присоединюсь завтра.

– То есть как? – трагично выдохнул Эд, разжимая руки. Про новогоднюю студенческую тусовку он не замолкал всю неделю, не добившись от друга внятного ответа, однако не сомневаясь, что тот в итоге обязательно придет. Дэн всегда долго и скептически обдумывал любые людные мероприятия, однако из солидарности всегда приходил. – Ты собрался киснуть всю ночь в обнимку с ноутбуком?

 

Рыжий тяжело вздохнул, проходя на кухню. Перспектива провести Новый год в сомнительной компании сектантов не вдохновляла, и это мягко говоря. К тому же, все наверняка закончится очередными разборками с Кристофом. Дэн дал себе зарок пропускать мимо ушей любое хамство и не лезть на рожон, но с выдержкой у него оказалось не настолько хорошо, как хотелось. А ведь раньше он считал себя весьма терпеливым. Но раньше за его счет и не пытались самоутвердиться эгоистичные психи.

– Считай, что у меня деловая встреча, – сказал он, с безнадежностью заглядывая в холодильник. В магазин Дэн сходить забыл, и на его полке лежала только луковица и подсохший кусок батона. Впрочем, на полке Сержа вообще присутствовала только пачка табака для кальяна с арбузным вкусом. Что ж, из хлеба можно сделать отличную гренку, если вспомнить, что Сия еще до ссоры одалживала у него яйца на омлет и самое время взыскать долг.

– Да какая нафиг встреча?! – продолжал искренне негодовать Эд. – А как же грандиозная вечеринка с лучшим другом и его почти девушкой? Работа подождет!

– Эта, к сожалению, не подождет, – Дэн со вздохом обнаружил плесень на горбушке и его надежды на завтрак полетели в мусорку. После повторной проверки луковица отправилась туда же, выказав свою гнилую суть. – Да и с девушкой твоей мы, мягко говоря, не ладим.

– Да не в девушке же суть, а в праздничной атмосфере! – не сдавался Эд, воздевая руки к потолку и потрясая ими на манер Геракла. В последнее время Дэна все время тянуло на мифические сравнения и метафоры. Стопка конспектов становилась все тоньше, отлично заменяя вечернее чтение и так надежно усыпляя, что пара по зарубежной литературе вызывала у него рефлекторный зевок. – И ты мне объяснишь, наконец, чего вы поругались?

– Не сошлись характерами, – саркастично дернул плечом парень, разбивая единственное яйцо на зашипевшую сковородку. Масла не оказалось ни у кого, в преддверии праздника Сия яростно избавилась от любых продуктов, чья калорийность превышала диетические нормы.

– Вы что… того? Ну… были вместе? – после минутных раздумий выдал Эд, разом переменившись в лице и изобразив пальцами невнятную загогулину. Идентифицировать ее не удалось, но эмоциональное потрясение было ясно уже по мимике.

– Упаси Один! – искренне воскликнул рыжий, на тот раз примкнувший к германо-скандинавской мифологии. – У нас с ней категорические разногласия в понятиях морали и чести, – мстительно добавил он.

Очередной вопрос Эда прервал звук хлопнувшей двери. На кухню стремительно влетела Сия, с таким свирепым видом швырнув пакеты на пол, что бутылки в них жалобно звякнули. Судя по логотипу, она наведалась в ближайший магазин, а по звуку и тонким выглядывающим горлышкам – скупила там всю винную продукцию.

– Спасибо за помощь, Эдик! Это так благородно, позволить девушке самой тащить покупки! – сходу выпалила она, не заметив стоящего в углу Дэна. Тот продолжил излишне сосредоточено отдирать яйцо, намертво прилипшее к сковороде. Ошметки белка уже частично перекочевали в тарелку, а вот полужидкий желток требовал особо подхода.

– Но… ты же за сигаретами вроде вышла, я не знал… – попытался было оправдаться Эд, но под уничижительным взглядом девушки быстро смолк.

– Может, тебе стоит почаще проверять телефон, вдруг кто-то важный позвонит, – прошипела Сия, явно не собираясь прощать такой грандиозный провал, но тут она заметила соседа, с сомнением рассматривающего ошметки завтрака на тарелке. Щеки Сии, и так прихваченные румянцем после улицы, вспыхнули еще ярче. Пробормотав, что теперь ей все ясно, девушка резко развернулась и вылетела из кухни. Дэн флегматично проводил ее взглядом и сунул в рот кусок яичницы.

– И что это было? – недоуменно пробормотал Эд, переводя взгляд на друга. Рыжий пожал плечами, пытаясь прожевать кусок завтрака, больше похожего на горелую подметку.

– На твоем месте я бы пошел и извинился, – Дэн с сожалением посмотрел на тарелку, отчасти надеясь найти там еще что-то съедобное, отчасти жалея, что не поел прямо со сковороды. В раковине уже красовалась нестройная башня, на вершине которой угнездилась мочалка и пустая бутылка моющего средства. Серж, дежурный по кухне, весьма своеобразно намекал на необходимость закупиться.

– Может, лучше подождать, пока она успокоится?.. – с сомнением протянул Эд.

– Бесполезно, поверь, – со знанием дела покачал головой рыжий, осторожно пристраивая тарелку в умывальник. Гора угрожающе звякнула и пошатнулась, но выстояла.

– Эй, погоди, мы же не договорили про вечеринку! – крикнул вслед друг, но Дэн лишь рассеянно махнул рукой, подхватил куртку и вышел из квартиры. Чутье подсказывало ему, что ближайшие пару часов тут будет громко.

***

Дэн вернулся домой ближе к вечеру, вдоволь набродившись по праздничным улицам и неосознанно улыбаясь атмосфере праздника. В голове играло рождественское Jingle Bells, однако пальцы в кармане неосознанно и нервно сжимали телефон. В одиннадцать вечера за ним заскочит Стэнли и подкинет до особняка, в котором должно состоятся празднование. Звонок с незнакомого номера сначала насторожил Дэна, однако дружелюбный голос в трубке даже обрадовал. Допытываться о Кристофе парень не стал, не особо горя желанием поднимать эту тему, ему хватило исчерпывающего, что блондинистый упырь будет ждать на месте.

Время до ночи пролетело незаметно. Рыжий символично захлопнул последний конспект и окинул взглядом гору макулатуры вокруг себя. Ничего сверх ценного в записях так и не нашлось, ну, зато экзамен по зарубежной литературе он явно сдаст. Если, конечно, удастся вспомнить хотя бы половину из прочитанного…

Зачитавшись, Дэн совсем упустил время, и часы показывали 22:55. Чертыхнувшись, он торопливо собрался и, уронив пару вешалок в коридоре, выскочил наружу, как всегда, проигнорировав лифт.

– Данька, стой! – дверь квартиры опять распахнулась и на лестничную клетку вылетела Сия. Девушка выглядела растрепано, часть волос была уложена красивыми завитками, вторая половина неряшливым пучком съехала в сторону. Домашняя футболка и шорты тоже явно не подходили для выхода в свет.

– Я не Данька, – равнодушно бросил парень, тем не менее остановившись на краю лестницы.

– Дэнил… или как там тебя, Дэн.

– Я спешу, – рыжий нетерпеливо глянул на часы. Настроение, поднятое праздничной прогулкой, и так стремительно сползало вниз с каждым часом ожидания, и ему хотелось поскорее со всем покончить.

– Мне надо кое-что сказать, – девушка опять замолчала. На Дэна она не смотрела, устремив взгляд ему за спину, сосредоточенная на своих мыслях. До парня донесся запах вина и горелого провода, судя по всему, Сия в ожидании праздника пригубила пару бокалов и пережгла прическу.

– Что опять? Сия, я не буду цацкаться с тобой как ни в чем не бывало после каждого твоего про… маха, – раздраженно огрызнулся рыжий, в последний момент сдержавшись от откровенной грубости. Девушка скривилась в ответ, словно каждое ее слово требовало от нее неимоверных усилий. В тишине подъезда раздался еле слышный хруст, будто подошвой раздавили стекло.

– Я… – она в отчаянии вынула руку из-за спины и покачнулась. Дэну на секунду показалось, что там будет оружие, однако девушка крепко сжимала в руке совсем небольшой предмет. По пальцам скользнуло несколько капель крови.

– Что с тобой? – беспокойно подался вперед парень. Сия разжала ладонь и осколки стекла, вымазанные кровью, со звоном осыпались вниз. За ее спиной светился дверной проем, очерчивая фигуру и затемняя ее, не давай разглядеть выражение лица. В глазах Сии отразился белый блик, словно ей в лицо на секунду посветили фонариком.

Дэн нервно обернулся, однако лестница за его спиной была пустой.

– Не ходи к «псам»! – резко выкрикнула Сия. Ее голос эхом отозвался в подъезде, вдали хлопнула дверь и загудел лифт.

– Что?.. Почему? – растерялся Дэн, ошарашенный ее внезапным беспокойством и осведомленностью.

– Ты мне все испортил! И опять испортишь! Ненавижу тебя, ты… ты… – лицо ее скривилось от бессильной злости, по щекам прочертила дорожку слеза.

Парень невесело усмехнулся. Все-таки без сцены мы никуда… вот была бы парочка для Кристофа, наверное, они убили бы друг друга в первый же день.

– Это все?

– Я… – Сия озадаченно моргнула и посмотрела на ладонь. – О, Боже, как же это… я же хотела оставить ее на Новый год, – она развернулась и, не обращая больше внимания на Дэна, вернулась в квартиру. Рыжий остался стоять, тупо глядя на закрытую дверь и пытаясь понять, не привиделась ли ему та сцена.

Из оцепенения его вывел звонок телефона. Звонил Стэнли, видимо, обеспокоенный задержкой подопечного. Не тратя времени на ответ, Дэн слетел по ступенькам вниз, продолжая хмурить брови.

– Ну что, ты готов?! – радостно хлопнул его по спине Стэнли, облегченно выдохнув при виде парня. С неба сыпал снег и, судя по вытоптанным тропинкам вокруг машины, он ждал его тут давно.

– Прости, не уследил за временем, – пробормотал Дэн, садясь в машину.

– Ничего страшного, долетим вмиг. Все собрались, правда, на десять, однако Кристоф задержался и встретит тебя на месте.

– Важные дела? – хмыкнул Дэн.

– У него все дела важные, – беззлобно рассмеялся Стэнли. – Видел, как снег валит? Прямо не Новый год, а сказка!

– Да, понятно, – невпопад ответил парень, уставившись в темное окно. В голове настойчиво крутилась ладонь Сии и куски стекла, осыпающиеся на пол. Он нервно провел кончиками пальцев по сиденью, пытаясь уловить смутную мысль, бьющуюся в подсознании. Стекло, ладонь… Сия напилась и раздавила кусок бокала? Везет же ей на стекло, сначала нога, потом это…

– У тебя все в порядке? – с беспокойством раздалось сбоку. Дэн вздрогнул и нервно улыбнулся Стэнли.

– Да, просто задумался, – тряхнул головой он, пытаясь сосредоточиться на разговоре.

– Волнуешься перед вечером? Не дрейфь, на самом деле все быстро напьются и никому не будет дела до новичка.

– Вы там все хорошо знакомы? – удивился парень. Он был уверен, что встреча мало будет отличаться от клубного собрания, где половина народу видятся первый и последний раз.

Стэнли замялся и задумчиво побарабанил пальцами по рулю.

– Ну… по именам вряд ли всех назову. Скажем, там редко бывают посторонние, – многозначительно выделил последнее слово мужчина.

– Отлично. И я там буду как красная тряпка, – угрюмо заключил Дэн.

– Скорее, как пирожок на противне, – мрачно пошутил Стэнли. – Да ты не переживай, само присутствие Кристофа должно отбить желание даже подходить к тебе. Плюс там будет еще пара человек из нашего клана, они присмотрят за тобой.

– А я уже известная личность в вашем клане?

– Нет, что ты, просто мы должны обеспечить твою безопасность, – уклончиво ответил Стэнли, явно жалея, что вообще открыл рот. Дэн продолжал испытующе смотреть на него, пытаясь подогнать новые факты. Впереди образовалась пробка, центральная улица была забита машинами и буквально превратилась в еле ползущий поток. Иногда особо нервный водитель принимался сигналить, звук подхватывали соседи и через минуту нарастающей какофонии вновь обреченно затихали. – М-да, похоже мы тут долго простоим.

Дэн оценил плотность автомобильной реки, прикинул и решил, что Стэнли просто некуда бежать.

– Стэнли, где вы берете артефакты?

Мужчина страдальчески поморщился и затравлено обернулся. Бесцельно крутанув руль, он убедился, что его внушение не развеет пробку и со вздохом спросил:

– Тебе как, кратко или с доисторических времен?

– Мне по сути. Откуда они у вас, как работают, в чем вообще смысл ваших семейных общин?

– Кланов. Например, мои родители пришли в клан одновременно с моим рождением, так что я не имею родственных связей с ним. Хотя нас с Кристофом воспитывали вместе, так что мы по сути как братья.

– А он тоже приемный или родной? – не сдержал любопытство Дэн.

– Он родился в клане. Его отец был прошлой Мистерией. Это и имя, и звание того, кто перебирает на себя обязанности главы клана.

– Прошлой?..

– Он погиб, – коротко бросил Стэнли, торопливо вдавливая педаль газа. Но поток лишь конвульсивно дернулся и вновь застыл. – Раньше стычки кланов были частым делом, мои близкие тоже не пережили ту войну.

Голос его стал сухим и колким, словно ему все еще было тяжело вспоминать об этом.

– Соболезную, – выдавил Дэн и неловко поморщился, так официально это прозвучало. Но Стэнли лишь отмахнулся, не желая развивать тему.

– Кланы – это люди, которых связывает по сути одно – артефакты. Сейчас семь официально действующих кланов, почти у каждого своя специализация. Например, клан Мистерии – это признанные менталисты, проще говоря, мы мастерски используем те артефакты, которые имеют прямое влияние на психику и мысли человека.

 

– А остальные шесть кланов? – нетерпеливо спросил Дэн, почуяв возможность получить наконец хоть немного информации из адекватного источника. Впервые ему рассказывали все прямо и без увиливаний.

– С кланом псов ты уже знаком. Это просто артефактная помойка, – Стэнли брезгливо поморщился. – Они собирают все что плохо валяется и тянут в свою будку. Слабые и жадные. Еще есть элементалисты – их артефакты грубо говоря связаны со стихиями и природой. Им в принципе плевать на все наши разборки и живут они в резиденции посреди леса.

– Типа друидов? – хмыкнул рыжий, вспомнив похожие записи в конспектах.

– Ха, точно. Есть клан Созидания. Это богема, творцы и тусовщики. Половина музеев и клубов ими набита, особенно Red Moon. По большому счету их волнуют либо предметы искусства, либо выпивка, сомневаюсь, что они хотя бы количество кланов помнит. Но девчонки у них зачетные, – облизнулся он.

– А парни не очень? – иронично поднял бровь Дэн, приоткрывая окно. Печка в машине все-таки топила знатно, Стэнли оказался даже слишком теплолюбивым.

– Парни тоже отличные, но это уже вопрос не ко мне, – расхохотался Стэнли. – Так, кого я забыл?

– Еще троих не назвал.

– Суперская память, малец, – одобрительно кивнул мужчина, не замечая недовольной гримасы собеседника. – Еще есть Элизиум. Где они только нарыли эти пафосные словечки… Их клан состоит из двух линий: ученые и торговцы. Гребут все, что видят, а потом исследуют, сортируют и изучают. Практическое значения артефакты для них почти имеют. Их интересует научный подход, создание новых артефактов и последующая торговля.

– А вы можете создавать новые артефакты? – пораженно выдохнул рыжий.

– Как сказать. «Бабочек-однодневок» наклепать любой ученый может. А вот для создания действительно сильного артефакта надо не один десяток лет и мастерство высочайшего уровня. Поэтому ученые достаточно обособлены, а уже торговцы распродают весь поток артефактов по кланам.

– А про «бабочек», которые украли у Весимира, они что-то знают?

Стэнли подозрительно зыркнул на Дэна, но видимо понял, что проще рассказать, как есть.

– Говорят, что это не их работа и «бабочки» вспыли буквально из ниоткуда. То ли псы наткнулись на тайник с этим дерьмом, то ли пытаюсь кашеварить сами. Но для этого у них силенок маловато, так что мы склоняемся к первому варианту, – под «мы» явно подразумевалось «мы с Крисом». – Да сколько еще этой пробки?

За время разговора они едва проехали километр. Вдалеке соблазнительно виднелись просветы в автомобильной толкучке, однако до них еще надо было доползти.

– Всех основных я тебе назвал. Еще есть некроманты. Не то, чтобы они прям специализировались на трупах, но это те же врачи, которым твои кишки расколупать только в радость. Ну вот и все.

– Ты назвал только шесть кланов, – сосредоточено подсчитал Дэн.

– Седьмой даже кланом не назовешь, это скорее легенда. Клан Древних, в котором было человек десять. Обладатели сильнейших артефактов. О них давно никто ничего не слышал, но по привычке продолжают считать. Для них даже символический стул на Совете стоит. Древние не впервые пропадают, а затем вновь появляются из ниоткуда, – пожал плечами Стэнли.

– И конечно, их появление не сулит ничего хорошего, – задумчиво протянул Дэн, вызвав у мужчины невеселый смешок. – А почему каждый клан старается выбирать одинаковые артефакты? В смысле, не проще действительно собирать все, как «псы»?

– Ты забываешь одну ма-а-аленькую деталь. Артефактами еще надо уметь пользоваться. Это как с музыкальными инструментами. Какой толк одновременно держать в руках скрипку, балалайку и свирель, если играть ты умеешь только на барабанах? Чем лучше ты управляешь артефактом одного типа, тем сильнее становишься. Чем больше скрипач практикует, тем лучше его игра… ненавидел эту клятую скрипку, – досадливо крутанул он руль.

– То есть другой клан не сможет пользоваться вашими артефактами? – дотошно спросил парень. Голова гудела от кучи новых знаний, но надо вытрясти из Стэнли все, что удастся.

– Сможет, но это будет очень слабо, а может вообще не сработать.

– Черт, ну у вас и замес, – рыжий потер виски, противно занывшие от духоты и надоедливого запаха освежителя в машине. Елочка обиженно дрогнула, а авто продвинулось еще на метр. Ситуация стала не сильно понятней, но хоть немного прояснилась.

– И не говори. Привыкнешь еще! – залихватски подмигнул Стэнли, выворачивая руль и прямо по тротуару рванув к углу улицы. Вслед ему негодующе засигналили, но джип сделал последний рывок и влился в поток машин.

– Надеюсь, что нет, – искренне ответил Дэн, вызвав новый приступ смеха у собеседника. Панибратство Стэнли понемногу смягчило нервозность и рыжий расслаблено откинулся на спинку сиденья, раздумывая. Рука рефлекторно дернулась к шее. Цепочка легко скользила между пальцем, играя роль четок и помогая сосредоточиться. Дэн замер, озаренный внезапной мыслью.

– Стэнли!

– Боги, что такое?! – подпрыгнул тот, отвлекаясь от ковыряния в бардачке. Пустые пачки из-под сигарет сыпанули на пол, в нос шибанул застоявшийся сигаретный запах.

– Ответь мне на один вопрос, – парень почувствовал себя лисицей, подкрадывающейся к добыче.

– Какой это? – насторожился было мужчина, но тут же вернулся к утрамбовке мусора обратно в бардачок.

– Самый простой, про кланы ничего больше спрашивать не буду.

– Давай уже свой вопрос, – махнул рукой Стэнли, торопливо захлопнув крышку, пока свалка не попыталась вырваться обратно в салон.

– Что означает «Дашь, что попрошу»? – выпалил Дэн, от волнения прикусив губу.

– Что… откуда ты… – мужчина ошарашено уставился на него, упустив момент, когда их ряд вновь тронулся. Сзади яростно засигналили машины, в попытке дорваться до проспекта всего в десятке метров.

– Это важно.

– Да уж я не сомневаюсь… – хмуро буркнул Стэнли, наконец выруливая из очередной тянучки и торопливо перестраиваясь в третий ряд. – И даже догадываюсь почему.

– Ты же знаешь. Скажи мне.

– Дэн… Меня за такое Крис потом точно кастрирует, – страдальчески простонал мужчина. Дэн продолжал молча смотреть на него, излучая укоризну и готовность принять любое жестокое решение, даже если это разобьет ему сердце. Этот взгляд отлично срабатывал на экзамене со всеми преподавательницами старше пятидесяти лет и, видимо, с кем-то из них Стэнли состоял в родстве.

– Впрочем… черт с вами, сами разберетесь, а тебе и так тяжелая ночка предстоит. Это слова активации для одного из артефактов Кристофа. Настоящий сильный артефакт почти невозможно отобрать, его природная аура служит пассивной защитой, хоть и не очень сильной. Но с помощью кольца Андваринаут возможно обойти эту защиту. А если речь идет о «бабочках», так вообще, как конфетку на блюдце забрать, потому как они не только не имеют ауры, но и ослабляют своего хозяина.

Так вот, чего хотел Кристоф тогда. Он решил, что эти проклятые «бабочки» вполне могут быть у него и решил попытать удачу. И вот зачем он все время носит это кольцо. А дешевая подвеска попала под раздачу совершенно случайно, когда светловолосый придурок попытался его удержать за шею.

– Слова нужны не всегда, это скорее для концентрации внимания используется… Вот скотина! – Стэнли яростно посигналил гонщику, не пропустившему его на повороте. – Я так понимаю, Крис к тебе уже применял свое колечко? Пренеприятнейшие ощущения, мы как-то повздорили, и я припрятал его вещицу… дурной был, что скажешь. Блевал потом весь вечер.

– Зрелище запоминающееся, ничего не скажешь, – поежился Дэн.

Машина давно петляла по окраине города, затерявшись в частных кварталах. Вскоре они подъехали к воротам, где Стэнли коротко кинул пару слов охране, и та пропустила их на территорию небольшого поселка. Вдали гремела музыка, но ближайшие дома были темными. Вокруг не было ни огонька, видимо, все собрались на празднике.

– Это поселок, где живет только клан псов. Основная резиденция находится в другом месте, а тут летняя дача Весимира. Обычно сюда не проедешь без пропуска, но раз уж сегодня я водитель драгоценного гостя, – весело хмыкнул он. Из-за поворота вынырнул шикарный особняк, слепящий огнями. Чем-то смахивая на бутафорский голливудский домик, он резал глаза своей неуместностью, возвышаясь посреди заснеженной поляны.

Рейтинг@Mail.ru